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・勝田銀次郎さんと茅原基治さん ―― ②

『世界と日本感動CH』さんより転載です。

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 90年の時を超えて 
 800人のロシアの子どもたちを救った日本人たち
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.........2011年に、あるロシア人の女性が来日しました。
   その女性はオルガ・モルキナさんといいます。彼女によると、「私がこうして生きていられるのは、私の祖父母たちをある日本人が救ってくれたおかげなのです」と話しました。
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  勝田銀次郎さんは1873年に愛媛県松山市で生まれました。
  そして18歳の時に、現在の青山学院に当たる東京英和学校に入学します。その後、海運業の世界に飛び込みました。そして27歳にして独立を果たし、貿易会社「勝田商会」を立ち上げました。
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    .1918年、勝田さんは海運業界で活躍していましたが、ロシアではロシア革命が起きていたのです。ロシアのペトログラードは、革命により治安が悪化し、深刻な食糧不足に陥っていました。子どもを抱える親たちは、子どもたちだけでも助けたいと考え、遠く離れたウラル地方の田舎へ疎開させることにしました。しかし避難したはずの田舎町にまで戦火が襲い、幼い子どもたちは難民のような状態に置かれました。そんな子どもたちが800人もいたのです。
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  そのような中、米国赤十字が800人の子どもたちを保護し、ウラジオストクの施設に移送しました。そしてこのロシアの子どもたちの救出計画を立てたのです。それはいったんロシアを離れて、子どもたちを彼らの故郷ペトログラードに近いフィンランドへ送るという計画でした。そのために安全なヨーロッパ海路で移送し、その後ロシアの混乱が落ち着いた頃に、子どもたちを親元に帰すという案です。
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  そこで米国赤十字は関係各国の船舶会社に、難民となった800人の子どもたちの移送を依頼しました。しかしどの船舶会社もすべて、それを断ったのです。つまり、世界中のどの国の船会社も、ロシアの子どもたちの移送を引き受けてはくれなかったのです。なぜならアメリカやイギリス、フランスなど、資本主義を掲げる各国は、ロシア革命により新たな社会主義を掲げるロシアに脅威を感じており、敵対していたからです。
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  そんな中、米国赤十字は最後の望みをかけ、ロシアの子どもたちの移送の依頼を、日本の海運会社にも送りました。その一つが勝田銀次郎さんの会社だったのです。その依頼が届いた1920年とは、日露戦争が終結してから十数年が経った頃のことです。さらに革命によって世界初の社会主義確立を目指すロシアと、資本主義を掲げる日本は敵対関係にありました。
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  . 勝田さんは苦悩しました。
  もし、日本と敵対関係にあるロシアの子どもたちを助ければ、おそらく日本国中から非難され、彼の会社は倒産へと追い込まれるかもしれない、それがその時代の状況だったのです。さらに勝田さんの会社は物資を運送する海運会社だったことから、当然、800人もの子供たちを移送するために必要な客室などありません。
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  ですが、それでも勝田さんは800人のロシアの子どもたちを助けることにしたのです。この決断に反対する社員は1人もいなかったそうです。そして会社で一番新しい貨物船だった「陽明丸」を客船に改造することにしました。800人もの子どもたちが長期間船内で移動できるように、洗面所やトイレ、寝室などを増築しました。
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  しかもその船の改造費は会社のお金からではなく、そのほとんどが勝田さん自らの私財が投じられました。その金額は現在の額にすると数千万になります。船の改造は通常なら1年がかりの大がかりなものですが、それを最優先として1か月という短期間で仕上げました。
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  しかし船の運航に関して、勝田さんには一つ解決しなければならない問題がありました。それは陽明丸を運航する船長を決めることでした。さまざまな船乗りたちに「船長をやる」ことを依頼しますが、「ロシア」「800人のロシア人の子ども」というのを聞くだけで、彼らは誰もがそれを拒否したのです。さらに、子どもたちをフィンランドまで移送する航路には、第一次世界大戦中に仕掛けられた機雷がまだ多く残っていたのです。
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  そして、名乗りを上げたのが茅原基治(かやはらもとじ)さんでした。
  茅原基治さんはこれまでにも数々の航海実績を持つ、伝説の船長としても名を馳せた人物でした。
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  1920年7月、神戸を出発した陽明丸は、800人の子どもたちの待つロシアのウラジオストクに到着しました。しかし茅原さんの目に映ったのは、彼に向けられた戸惑いの表情でした。なぜなら日露戦争の記憶がまだ根強く残っていた当時ですから、日本にとってのロシアがそうであったように、ロシアにとっても日本はかつての敵国だったからです。ロシアの子どもたちは、自分たちを助けるといって現れた日本人を前に、どう接すればよいのかわからなかったのです。
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  茅原さんは、ロシアの子どもたちと信頼関係を築きたいと考えました。
 それでフィンランドへ向かう航海の途中、日本へ寄って、少しでも日本を知ってもらいたいと思ったのです。しかし、敵対関係にあったロシアの子どもたちに、日本への上陸許可は下りなかったのでした。
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  そこで、茅原さんは日本の北海道室蘭に寄港します。
  そして、「全ての責任を自らが取る」という条件の下、ロシアの子どもたちの日本上陸許可を得ることができました。茅原さんが日本上陸を許可された子どもたちと向かったのは、室蘭にある小学校でした。
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  茅原さんは役所にお願いし、ロシアと日本の子どもたちが触れ合う機会を設けてくれるよう依頼しました。たとえ言葉は通じなくても、子ども同士は仲良くなるのにそう時間はかかりませんでした。こうして日本人の温かさがロシアの子どもたちの心の雪を溶かしてくれたのです。
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  こうして室蘭を出港した陽明丸は、一路フィンランドへと本格的な大航海が始りました。そして、茅原さんと子どもたちの関係にも変化が現われました。茅原さんは子どもたちのためにハーモニカを吹き、子どもたちも音楽に合わせて踊ったり、歌ったりと楽しい時間を過ごしたそうです。子どもたちは茅原さんのことを「ニイサン」と日本語で呼んでいました。
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  何ヵ月もかかる航海の間、船は赤道を通りますが、そこで多くの子どもたちが日射病で倒れてしまいました。寒いロシア育ちの子どもたちには、赤道直下の太平洋の焼けつくような暑さが耐えられなかったのです。
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  そして数か月後、船はフィンランド近くまでやって来ました。
  当時のヨーロッパの海には、第一次世界大戦中に仕掛けられた機雷が、未だ数多く残っていました。それでも子どもたちを届けるためには、この海を通るしかありません。茅原さんは細心の注意をはらい、機雷が海上に浮かぶ危険海域を進みました。
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  そして、命がけの航海を始めてから3か月後、目的地のフィンランドへ到着しました。その後、子どもたちは無事に故郷ペトログラードへ戻ることができ、親との再会を果たしたのです。
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  ですがなぜ、この物語は約90年もの間、世に出て人々に知られることがなかったのでしょうか? それはこの航海に関わった日本人乗組員が、勝田銀次郎さんと茅原基治さんが日本で非国民扱いされないよう、固く口を閉ざしてきたからです。
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  ところがオルガ・モルキナさんという、自らの祖父母が日本人によって助けられたという人が、この物語を語ることにより、この事実が世に出て知られることとなったのです。そして2009年、オルガさんは、命の恩人である2人の日本人にお礼が言いたいと考えていたところ、北室南苑さんという日本人とロシアで出会いました。そこで当時の救出劇を話し、その奇跡の物語は初めて日本へ伝えられることとなったのです。
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  北室さんは日本に帰国すると、オルガ・モルキナさんのために「2人の日本人」の消息を探すために尽力します。そして勝田銀次郎さんと茅原基治さんのお墓を突き止めました。その後2011年、オルガさんは日本へやって来ました。こうしてやっと彼女は2人の墓前で、祖父母の遺志を継いで感謝の意を伝えることができたのです。
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